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SPORTS COMMUNICATIONS - 太田幸司「女の子に夢の場所を」 〜女子プロ野球リーグ〜

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野球 : 太田幸司「女の子に夢の場所を」 〜女子プロ野球リーグ〜
投稿日時: 2009-09-17 23:32:33

 日本野球に新たなリーグが誕生しようとしている。この8月、女子プロ野球リーグの創設が発表された。最初は関西の2球団でスタートし、来春の開幕を目指す。公式戦は年間で30〜40試合を開催する予定だ。このリーグのスーパーバイザーを務めるのが、三沢高時代、夏の甲子園決勝で延長18回の熱投を演じ、ファンを沸かせた元近鉄の太田幸司氏である。リーグの顔として奔走する太田氏に、その展望を訊いてみた。

――まずはスーパーバイザーを引き受けた経緯から。
太田: 今年の春に株式会社日本女子野球機構の片桐諭代表から、「わかさ生活(京都の健康食品会社)さんのバックアップで女子のプロリーグを立ち上げようと思っている」と構想を聞きました。片桐さんは元電通の社員で、僕がわかさ生活のCMに出演した際の担当者。わかさ生活の社長さんは野球が大好きで、これまでもアマチュアをずっと支援されてきた方です。
 ただ、実際にリーグをつくるとなると、お金もエネルギーも時間もかかる。「理念は素晴らしいけど、実際はどうかな」というのが第一印象でした。それでも何度もプランを聞いているうちに、資金的にもしっかりしていて、本気だということがよくわかりました。野球でお世話になった人間のひとりとして、球界へのご奉公だと思い、引き受けることにしました。

――これまでの女子野球とのかかわりは?
太田: この話をいただくまでは、テレビで試合を見た程度です。昨夏、日本が優勝したW杯の放送を見た時は、レベルの高さに驚きました。投手の球速は120キロですが、守備は男子と遜色ない。スピードやパワーのない分、基本に忠実なプレーぶりが印象に残りました。野球を楽しみながらも必死にボールを追いかける姿は、見る人をひきつけるものがあると感じました。

――年々、日本の女子野球はチーム数も増え、大会も各地で行われています。しかし、注目が集まるのは茨城ゴールデンゴールズの片岡安祐美選手や、関西独立リーグ・神戸の吉田えり選手など、男子に交じってプレーする選手です。
太田: 現在、女子硬式野球の人口は全国で約600人。片岡選手や吉田選手の情熱は買いますが、やはり土俵が違う。彼女たちのようになりたいと考える女子選手はなかなかいないでしょう。
 試合をみるとわかりますが、女子の選手も男子同様、立派なアスリートです。決して遊びでやっているわけではない。ならば身近に野球で目標となる場をつくってあげたい。男子が小さい頃からプロ野球選手を目指すように、女子もプロができれば夢が広がる。そうすれば、野球を志す女の子は2000人、3000人と増えていくはずです。

――女子野球を盛んにしたい。この理念には賛同します。しかし、構想を拝見すると2球団でのスタートです。リーグと名乗る以上は、もう少しチーム数が必要では?
太田: 確かにそうですが、華々しく立ち上げて2、3年でポシャッたら何の意味もない。「やるからにはつぶしたらダメ」。これがリーグに関わる人間の共通認識です。その結果、2チームでスタートするのが現実的との判断に至りました。地道に活動していく中で、将来的にはプロでリーグ戦をできるチーム数になっていけば、と考えています。
 そもそも女子には男子と違い、プロアマの規定がまだありません。アマチュアの協会と交渉して、プロであっても高校や大学のチームと試合をすることは可能でしょう。プロ同士の公式戦はもちろんですが、アマの全国大会にも出場することで、プロアマ一体となってレベルアップをはかれればと思っています。うまくいけば、プロアマの壁が障害となっている男子に、ひとつのモデルを提示できるのではないでしょうか。

――その球団に関しても1チームは本拠地が未定です。プランとしては見切り発車の感もありますが……。
太田: 京都の1球団は確定していて、もうひとつはおそらく神戸に立ち上げることになるでしょう。本当はすべてを決めて発表すべきですが、それでは選手集めが間に合いません。高卒や大卒の選手は秋になると進路が決まってしまいますからね。既に夏の間に全国大会を視察して、40〜50人をこちらで候補としてリストアップしています。また10、11月のトライアウトについて、現時点で200名以上の選手から「参加したい」との問い合わせをいただきました。硬式のみならず、軟式経験者も多いですよ。

――先程の話にもあったように、女子野球は競技人口もチーム数もまだまだ少ない。トップレベルの選手をアマチュアと取り合う形になりませんか。
太田: こちらは新参者ですから、無理やり各チームの主力選手を引き抜くようなことはしたくありません。もちろん実力のある選手が入団してくれるのが理想ですが、むしろ身体能力の高い選手を集め、埋もれた人材を発掘したい。だから最初のうちは、1年で選手のクビを切るつもりはありません。1チーム15名前後で少数精鋭にして、2、3年はしっかり育成するつもりです。

――となると指導者の力量も大切です。監督、コーチは男子のプロ経験者?
太田: はい。ただ、基本的に女子野球を指導した経験はないでしょうから、その点はサポートが必要になるでしょう。将来的にはこのリーグから、未来の監督、コーチを育てることも目指しています。女子の指導者が増えれば、必然的にチーム数も増えるでしょうし、女子野球の発展にもつながりますから。
 指導者以外にも、引退後のセカンドキャリアについては、こちらが可能な限りフォローしたいと考えています。たとえば、スポーツトレーナーなどの資格取得を支援するのもひとつの手です。男子とは違って、元プロ選手の肩書では仕事は見つかりませんから、その点は安心して入団できる体制を整えたいと思います。

――太田さん自身がユニホームを着て指導する可能性は?
太田: それはありません。スーパーバイザーという肩書はついていますが実際には「なんでも屋」。サポートに徹するつもりです。

――関西といえば、関西独立リーグが経営難で揺れています。経営面での不安は?
太田: 正直、僕も懸念はありました。「こんな時期に立ち上げるのはタイミングが悪いだろう」と(苦笑)。年間予算は1球団1億5000万円。2球団だと3億円になります。この経済状況では、スポンサーも集めも大変です。バックアップするわかさ生活さんが、この大半をかぶる可能性もある。それでも「リーグが軌道に乗るまで、何年間かは出資し続ける覚悟がある」と言っていただきました。この言葉を信じて、こちらとしても経費を極力抑え、チームが独立採算で運営できるように頑張っていきます。

――最後に、あらためて女子プロ野球リーグに賭ける思いを聞かせてください。
太田: 日本は野球がとても盛んな国です。球場にも女性ファンはたくさんいます。なのに、これまで女子野球はまったく手つかずの状態でした。このリーグが女子野球、そして日本野球を盛り上げる起爆剤となることを願っています。
 戦後の一時期、女子プロリーグがあったとはいえ、これは事実上、日本で初めての試みです。理想と現実は違うこともわかっていますし、先行きを不安視する人がいることも知っています。でも、リーグの立ち上げを発表した後、元プロのアンパイアがリーグの審判に手をあげてくれたり、各方面で協力の輪は広がってきました。これからもひとつひとつ問題をクリアし、開幕に向けて前進していきます。みなさん、応援よろしくお願いします。

(聞き手:石田洋之)


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